Ago 29, 2018

Atlas Celular

Em 1665, Robert Hooke olhou para o seu microscópio com um pedaço de cortiça e descobriu pequenas caixas que o lembraram de quartos num mosteiro. Sendo o primeiro cientista a descrever células, Hooke ficaria impressionado com o próximo mega-projeto de biologia: um esquema para capturar e examinar individualmente milhões de células usando as ferramentas mais poderosas da moderna genómica e da biologia celular.

O objetivo é construir o primeiro "atlas celular" abrangente, ou mapa das células humanas, uma maravilha tecnológica que deve revelar, pela primeira vez, do que os corpos humanos são feitos e fornecer aos cientistas um novo e sofisticado modelo de biologia, para acelerar a busca por medicamentos.

Para realizar a tarefa de catalogar as 37,2 trilhões de células do corpo humano, um consórcio internacional de cientistas dos EUA, Reino Unido, Suécia, Israel, Holanda e Japão está a ser montado para atribuir a cada, uma assinatura molecular, e também dar a cada CEP no espaço tridimensional dos nossos corpos.

"Veremos algumas coisas que esperámos, coisas que sabemos que existem, mas tenho certeza de que haverá coisas completamente novas", diz Mike Stubbington, chefe da equipa de atlas de células do Instituto Sanger, no Reino Unido.

Tentativas anteriores de descrever células, desde os neurónios pilóricos que povoam o cérebro e a medula espinal até as células de gordura glutinosa da pele, sugerem que existem cerca de 300 variações no total. Mas a figura verdadeira é, sem dúvida, maior. Analisar as diferenças moleculares entre as células já revelou, por exemplo, dois novos tipos de células da retina que escaparam de décadas de investigação do olho; uma célula que forma a primeira linha de defesa contra patógenos e compõe quatro em cada 10.000 células do sangue; e uma célula imune recentemente manchada que produz exclusivamente um esteróide que parece suprimir a resposta imune.

Três tecnologias estão a unir-se para tornar possível este novo tipo de mapeamento. A primeira é conhecida como "microfluídica celular". Células individuais são separadas, marcadas com contas minúsculas e manipuladas em gotículas de óleo que são desviadas como carros pelas estreitas ruas de via única de capilares artificiais gravadas num minúsculo chip. Pode ser encurralado, aberto e estudado um por um.

A segunda é a capacidade de identificar os genes ativos em células individuais, descodificando-os em máquinas sequenciais super rápidas e eficientes, a um custo de apenas alguns cêntimos por célula. Um cientista pode agora processar 10.000 células num único dia.

A terceira tecnologia utiliza novas técnicas de marcação e coloração que podem localizar cada tipo de célula - com base em sua atividade genética - num CEP específico num órgão ou tecido humano.

Por trás do atlas celular estão as grandes potências científicas, incluindo o Instituto Sanger, da Grã-Bretanha, o Broad Institute do MIT e Harvard, e um novo "Biohub" na Califórnia, financiado pelo CEO do Facebook, Mark Zuckerberg. Zuckerberg e a sua esposa, Priscilla Chan, fizeram do atlas de células o alvo inaugural de uma doação de $ 3 billiões de dólares para pesquisa médica.