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Abr 1, 2016

Turismo no Espaço

Este mês celebra-se o aniversário do primeiro homem no Espaço. Há 55 anos, a 12 de Abril de 1961, às 9:07h (hora de Moscovo), a nave "Vostok 1", transportando um humano, partia do cosmódromo soviético de Baikonur dando início à Corrida Espacial. União Soviética e Estados Unidos da América (EUA) competiram vigorosamente para cruzar as fronteiras da exploração humana do Espaço. Os russos venceram quando lançaram a pequena nave que levou o cosmonauta, Yuri Gagarin, a alturas nunca antes atingidas. O voo de 108 minutos garantiu-lhe um lugar permanente nos livros de História, como o primeiro homem no Espaço.

Hoje, mais de meio século após o lançamento da "Vostok 1", a Corrida Espacial terminou e a NASA enfrenta dificuldades económicas. Os defensores da exploração espacial têm encontrado um ambiente hostil ao tentarem convencer os legisladores e os contribuintes da vantagem de gastar dinheiro com o Espaço. O programa "Vaivém Espacial" terminou depois de 30 anos, e a NASA concessiona, agora, a privados, o transporte dos astronautas para a Estação Espacial Internacional (ISS). Este facto retira o monopólio do Espaço aos governos e abre portas a uma nova indústria: o Turismo Espacial.

Primeiros voos espaciais comerciais

O primeiro voo espacial financiado por privados realizou-se há mais de uma década, a 21 de Junho de 2004. A SpaceShipOne, com o piloto Mark Melvill a bordo, cruzou a barreira do Espaço, marcando o início da exploração comercial. O projecto tornou-se, com sucesso, o primeiro voo espacial financiado pelo sector privado, e após esta conquista parecia que a exploração comercial no Espaço estava ao virar da esquina. No entanto, após outros dois voos, em finais de 2004, a SpaceShipOne foi retirada de serviço. Desde então, não aconteceram mais voos suborbitais, comerciais e com passageiros.

Isto não sucede, certamente, por falta de tentativas. O fundador do Virgin Group, Richard Branson, que está numa demanda para tornar as viagens espaciais acessíveis a todos, investiu milhões de dólares no projecto SpaceShipTwo, uma nave que se baseia na antecessora. Se tudo tivesse corrido conforme previsto, turistas pioneiros, ricos, já teriam voado para o Espaço a bordo da nave, mas o projecto sofreu uma série de atrasos.

Virgin Spaceship Unity

Finalmente, há apenas algumas semanas, a 19 de Fevereiro de 2016, a Virgin Galactic deu a conhecer a SpaceShipTwo. A crimónia de apresentação foi presenciada por Sir Richard Branson e família, futuros astronautas da Virgin Galactic e parceiros. O Professor Stephen Hawking deu o nome Virgin SpaceShip (VSS) Unity à nave, através de um discurso gravado e afirmou que "ficaria muito orgulhoso de poder voar nesta nave".

O novo veículo começou a ser construído em 2012, com cada componente a ser rigorosamente testado antes da montagem. Agora que a VSS Unity está finalizada e apresentada ao mundo, a empresa irá conduzir a verificação dos sistemas integrados, seguindo-se os testes em solo e em voo, no deserto do Mojave, Califórnia, EUA, bem como exercícios em terra e no ar no seu futuro lar, Spaceport America, no Novo México. Entretanto, a empresa já iniciou o trabalho de construção da próxima SpaceShipTwo.

A SpaceShip Two tem capacidade para transportar dois pilotos e até seis passageiros para o Espaço. A experiência de voo espacial da Virgin Galactic inclui um lançamento em pleno voo, uma ascensão prupolsionada por um foguete a três vezes e mais a velocidade do som, o silêncio do Espaço, vários minutos com sensação de ausência de gravidade ediversas janelas de observação para ver o Planeta.

Segundo Sir Richard Branson, "juntos podemos tornar o Espaço acessível de uma forma que apenas sonhámos até agora, e ao fazê-lo podemos trazer mudanças positivas para a vida na Terra. A nossa bela e nova nave, VSS Unity, é a personificação desse objectivo e proporcionará conhecimento acumulado que se tornará nos alicerces do futuro da Virgin Galactic. A sua criação é também testemunho do que pode ser conseguido quando um verdadeiro trabalho de equipa, grande perícia e um profundo orgulho se unem para um propósito comum."

A Virgin Galactic espera iniciar os voos ainda durante o ano de 2016, enquanto os concorrentes como a XCOR e a Blue Origin continuam os testes. Embora os atrasos tenham despontado algumas pessoas, as dificuldades encontradas ao longo dos últimos dez anos testemunham a impressionante façanha que é uma nave espacial.

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